汉成帝刘鹜,早在为太子时就好酒及色。他刚刚继位,就诏告天下,普选美女。随后委政于外戚王氏,自己专心于酒色歌舞之中,不满于后宫三干佳丽,时常微服出游,到外面斗鸡走狗,巡访美女。

鸿嘉三年(前18年),成帝微服出游,路过阳阿公主家。阳阿公主知道成帝好色成性,早已训练了几个歌女等着成帝观赏,其中有一位歌女体弱轻盈,柔若无骨,舞姿妙丽,歌如莺啼,可作盘中舞,被称为飞燕。成帝一见倾心,即收入后宫。赵飞燕有个妹妹叫赵合德,生得肤如凝脂,貌若天仙,和飞燕相比又是另一种风姿,被成帝一并收入宫中。

赵氏姐妹更是媚上有术,变着法子讨得成帝欢心,从此六宫宠爱在一身,三千粉黛无颜色。此后不久,成帝又找个借口废去皇后许氏,立赵飞燕为皇后,赵合德为昭仪(缤妃官位,仅次于皇后),后宫权力都掌握在赵氏姐妹手中了。

皇上如此荒淫,臣下可想而知。当时,汉朝政治已十分黑暗,贪赃枉法,贿赂公行,大小官吏无不以搜刮民财为首要目的,有几个正直官吏不是被陷害而死,就是被排挤出官场。百姓生活在水深火热之中,衣不蔽体,食不裹腹,在走投无路的情况下,不断举行起义,汉朝江山已处于摇摇欲坠之中。

汉成帝对此则无动于衷,每日往返于赵氏姐妹之间寻欢作乐。他为赵昭仪重修昭阳宫,门槛栏杆全用纯铜制成,并包上黄金;台阶用最好的白玉砌成,墙上嵌着蓝田玉璧、明珠、宝石和各种奇禽尾羽;围廊庭院的所有柱子、地面都反复油漆,光可鉴人,耗费无数民脂民膏。

赵氏姐妹淫乐无度,十余年无子。在母以子贵的时代,没有儿子,皇后的位子是难以保证的,一旦其他殡妃生的儿子被立为太子,自己就当不成皇后了。赵飞燕姐妹二人一方面想方设法使自己怀孕生子,养了好几个男宠;另一方面千方百计陷害其他生子的殡妃宫女。

成帝知道飞燕姐妹嫉妒成性,偷偷地和其他宫女殡妃往来,发现有人怀孕,从不敢让飞燕姐妹知道。女官曹宫生子,成帝派了六个奴脾服侍曹宫,把曹宫安排在掖庭的一个极为僻静处,,但还被赵昭仪知道了。赵飞燕姐妹假传圣旨,把曹宫母子和六个奴脾全部毒死。许美人于元延二年(前11年)生一皇子,成帝命太医送去许多食品药物,赵昭仪听说后,大哭大闹,认为成帝对她们姐妹没有诚意,想立许氏为皇后。

成帝经不住赵昭仪的眼泪,再三解释,赌咒发誓,说决不允许别人位于赵氏上面,最后成帝又让宫女把婴儿放在芦苇编成的箱子里送到昭阳宫,成帝和赵昭仪看过之后,命人送回,说箱子里是个死婴,立即埋掉。许美人之子就这样死于非命。

这两例仅仅是成帝死后被查出来的,其余被赵飞燕姐妹悄悄害死的宫女婴儿不知有多少,还有许多宫女刚刚怀孕,就被赵飞燕强逼饮药流产。当时就流传着燕飞来,啄皇孙的民谣,影射飞燕、昭仪残害后宫的事,但成帝自甘拜倒在赵氏姐妹石榴裙下,对这一切不闻不问,只要飞燕姐妹欢心,皇嗣是可以不考虑的。

绥和二年(前6年),成帝暴死于昭阳宫。成帝平时无病,突然死去,群臣怀疑赵合德(昭仪住昭阳宫,皇后住中宫)害死成帝。赵合德自知罪恶深重,失去了成帝的庇护,不会有好下场,乃自杀身亡。赵飞燕刚因拥立哀帝(哀帝乃元帝远孙,定陶王之子,被成帝选为太子)有功,继续做她的皇太后。后来王莽主政,赵飞燕被废为庶人,最后自杀。这时的汉朝距离灭亡已经不远了。